空氣污染指數的意義

大家在香港連日受沙塵暴的困擾,不知是真的這麼厲害還是只是心理作用,呼吸時感覺總像在四處吸塵。那鼻毛像變了隔塵網一樣,常使鼻子感覺痕痕的。

多得環保署網站連日公佈的香港空氣污染指數都爆燈,我才知道這個指數最高原來可以去到500[註一]。究竟這指數升到這個數其實實質上代表了甚麼?平時天氣報告通常會說「一般監測站錄得既空氣污染指數係100至120,空氣污染水平係屬於偏高至甚高……」。那時的呼籲已是要大家留在戶內。但現在到了400+,是否等於我們的狀況變壞了三、四倍?每跳100代表甚麼上升了100?

原來當指數等於100是代表空氣中污染物的成份剛好達致一個可接受水平。這水平是政府遠於1987年根據《空氣污染管制條例》所制訂的空氣質素指標。低於100即是說相應污染物之濃度較這指標為低,反之亦然

但從這圖表中可以見到有幾個問題。第一,相應污染物之濃度的變化與空氣污染指數的上升並不是呈直線關係。例如,當指數由100升至500跳五倍,只代表了可吸入懸浮粒子的濃度上升三倍幾,但同樣跳幅也可以代表十二倍幾的二氧化氮。這些跳幅變成數字遊戲,就像悟空的戰鬥力由龍珠初期的幾百變到中期的幾萬再到後來的幾千萬甚至過億,數字的距離並不能給予我們一些有意義的資訊 [註二]。空氣污染不像股市,沒有單靠看恒生指數來去感受「市場氣氛」這回事。與其是這樣,要麼就更詳細地說明細節,如實際上現時空氣中可吸入懸浮粒子的濃度,與及這濃度對健康的影響[註三]。又或者反過來索性將指數轉化為更易被大眾感受得到的等級,如用級數來定颱風或用顏色來定火災警告。

第二,指數到了500到頂變停,所以其實到了500後這數字已沒有意義,因為可吸入懸浮粒子的濃度可以上升了三倍,也可以是上升了三十倍,但指數不變[註四]。第三,這個指數的基數是近三十年前的標準,會否過時了一點呢?為此,綠色和平推出空氣污染真相指數,採用世衛組織的標準來評定香港空氣污染物的濃度是否安全,嘗試更貼近現實去反映香港空氣污染的情況並在 Google Map 顯示出來。如圖所見,可吸入懸浮粒子今早原來曾超過世衛指標十四倍有多!

[註一] 也才知道要看空氣污染指數是要到環保署而不是天文台,儘管電台的天氣報告總是將天氣消息和空氣污染指數一併報導。
[註二] 所以大家(包括環保署自己)才會說本來得一百八十已是極之離譜的水平,但結果卻大幅升至五百!
[註三] 這樣就可以避免見到邱局長會因為沙塵暴而呼籲大家熄匙及使用公共交通工具等的錯配訊息。
[註四] 這讓我想起幾年前夏天在北京見到最高的氣溫永遠都不會超過38度C,因為再升便要停課停市!