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Google Maps Reborn

Google Maps iPhoneGoogle Maps iPhone app has reborn in the iOS App Store on 12/12/12. It should have been a big thing but surprisingly not that many people is aware of it. Or at least Google didn’t make a big fuzz about it. Interestingly enough, when I search for “Google Maps” on App Store, it didn’t even pop up in the first two pages. Bad SEO by Google or doggie trick by Apple?

About the product, my user experience on this so far is very positive. It is a mobile product and its design is optimised for mobile. In a mobile scenario we usually want to achieve a very focus objective in a very short time frame. For this case, we are not a tourist trying to appreciate the scenery. Therefore, we don’t need the 3D world in Apple Maps. (I love to view it in toilet when I am bored — and when I have WiFi, but that’s about it.) Rather, we often want to get to an unknown place via the best route. Google strikes for the simplicity around this clear user goal and that’s how it is better: With Google, things always start with Search, and so the unknown is not a matter anymore. And for the best route, they use TomTom.

I have been using TomTom for driving direction. I get the same instruction here as TomTom and Apple Maps because after all it is all driven by TomTom anyway. However TomTom does have the advantage of having the maps and routes in App because it makes the calculation much faster (and cheaper because no 3G traffic is required).

However, perhaps these points don’t matter too much after all. In reality, for the past few days I have used Google Maps 5 times and TomTom 1 time as my GPS. As requested by Jacob, I have also tried to use Apple Maps for around 30 secs and then gave up. (By the way I have also downloaded iMelway by Melway and Here Maps by Nokia and only touched them once.) My verdict is easy: I am on the road, driving. I need to be at a place that I don’t know, and that’s why I need a map. If I know where I am and where I am going, most probably I don’t even need a map. The reason why I need a map in the first place is because I need to start from Search. That’s Google. From then on, that’s all down hill. And that’s how Google wins. Start with User Experience. Start with Why. Cheers.

Google Maps iOSGoogle Maps iOSApple MapsTomTom iPhone
(The first two screens are the direct pages after typing Melbourne Airport at the search box in Google Maps. The results also cross-referenced to any saved Maps I have created on desktop with the same Google account. Brilliant! The third screen is Apple Maps, and the last one is TomTom.)

Google用Chrome一統江湖!

這篇文較長。結論是:Google 遲早會借 Chrome + Android 一統整個天下。下面就是步向這結論的六步曲。


昨晨三時在家中開夜車,少不免也會左按按右看看,赫然見到 JackyGoogle Chrome 已可供下載,便連隨安裝來感受一下究竟這 Google Chrome 是怎麼的一回事。以下是我三十個小時後想到的一些有可能的答案:

1. Chrome 是一個很輕很爽快的 web browser?

用 Chrome 的第一個印象是:爽!

按完下載的按鈕,不用再按多少個 “Yes”,安裝過程便已成事。當然亦有電腦專才覺得乜問題都唔問(除了 import 既有瀏覽器的 bookmarks),而且安裝的時候只是下載了一個 installer,而不是整個軟件,感覺上有點不夠安全感。不過,如果它預設的一切都已是合心水的,我又不介意沒有得揀。(這個本就是蘋果與微軟的分別吧?所以現在 Google 這樣做也不應覺得陌生和驚奇。)

安裝完畢,很自然地立即試試 Gmail、Google Documents 等 Google web apps 來看看速度。真的很爽。再到我平日用 Firefox 登錄時永遠都檔機的 Me.com,速度差不多,但起碼起動了廿秒後結果都可以見到家鄉,而不是 JavaScript error。

不過,這也難怪。現在 Chrome 未支援 extension / plug-in,也運行不到 Java 和 ActiveX,就像一部大家剛購入的全新 PC,乾乾淨淨,不快才怪!

2. Chrome 是用來優化 web apps 的平台?

其實,快與不快是視乎大家在 browser 上做甚麼。近年市面上越用越多人用 web apps,如 Gmail,Me.com 的 Calendar,Editgrid 的 spreadsheet 等。但似乎原本 browser 卻是舊世代的設計,未跟上這科技進步,變成樽頸。慢不特只,還會檔機!

因此,Chrome 優化了 JavaScript engine,又有 Google Gears 可供大家 offline 用網上軟件。這些舉動應該是吸引大家用 web apps 時更順暢更得心應手。

但我就未有機會欣賞 Gears 的功能,因為我的電腦是長期 online 的。而至於 JavaScript 的 V8 engine 嘛?剛才已說過,試行 Me.com 時不覺有快到。可能樽頸位是我的 PC,又或是在那 web apps 本身?

正因為這樣,Google 去賣這 Chrome 時反而強調它 multi-process 的功能。不錯,就算個 platform 幾快都冇用。如果那 web apps 唔生性,一樣死。而且,自從 Firefox 有 tab 這功能(後來 IE 也跟上了)後,有了一個「火燒連環船」的現象,就是如果有一個 tab 死,就全個 Firefox(或 IE)都要殺掉。Chrome 就將每一個 tab 當是不同的 process 分開運行。其中一個要死,都不會「累街坊」(如果大家去 PC 的「工作管理員」一看,就可見到有幾個 chrome.exe 的東西同時運行著)。

但大家要注意,分開管理並不一定代表少了記憶體的需求。如果大家將幾個 chrome.exe 所耗的資源加在一起,其實條數都係一樣。感覺會好少少,就只不過似是「少吃多餐」的道理,每餐易消化一點,冇咁易食滯(而且可以分段去洗手間,唔舒服要嘔也不用全餐嘔晒出來……),但最終卡路里攝入量仍是一樣!

還有,如果那新的 tab 是由另一個 link 引出(而不是自己直打 url 或按 bookmark),那他們就會是 under 同一個 chrome.exe 所控制!所以如果這個 group 其中一個 tab 要死,其他同一個阿媽生的 tab 也要陪葬!大家要小心喲!

3. Chrome 是 Google 用來隊冧微軟和 Firefox 的殺手鐧?

說到這裡,大家可覺得既然 Chrome 的功能是針對舊式 browser 的死症,那應該是 Google 用來攻擊 browser 世界的一哥微軟 IE 的武器吧? 大家有這樣的想法也很正常,因為微軟剛在前天公佈了他們的 IE8 beta,而且 Chrome 的 Incognito 又和 IE8 的 porn mode 相類似。表像上,Chrome 的出現是衝著 IE 來進場的吧?

唔,我同意 Jansen 所說,世上有過半的人視「上網」等如那「藍色 “E” 字的 logo」。他們從來不會知道原來仲有其他選擇可以揀(就像選舉時的「鐵票」只會選建制派,因為其實他們都未了解/未聽過有其他候選人)一樣,做成 IE 的慣性收視。那些人連 Firefox 存在也不知道,怕且亦不會意識到 Chrome 的來臨。

反而 browser 世界的二哥 Firefox 就更首當其衝。Firefox 的兩成 market share 多來自 Tech 友,用 web apps 的比例亦相對高得多。Chrome 的賣點對著現有的 Firefox 用家會更吸引(So far 我聽大家的評論也是全是以 Chrome 與 Firefox 來比,絕少人提過 IE7/IE8)。

那 Chrome 比 Firefox 是否很有優勢呢?沒錯,用 Chrome 看蘋果日報不會檔機,但只是因為 Chrome 連 Java 都未支持!同是開了十二、三個 tab,Chrome 今日死過兩次,但 Firefox 就沒有事。Firefox 上的 plug-in 如 deliciousRTM 甚至 RSS detector,Chrome 全都欠奉!

另外,一個非常累街坊的 process 就是 Flash。其中一個在工作管理員上的 chrome.exe 會特別扯 CPU,那就是一個專行 flash 的 process。如果你 kill 了它,轉頭所有網頁的 flash 都會變「黑面」!

數著數著,發覺 Chrome 暫時真係未得。但這全都代表不了甚麼。Chrome 是 version 0.2,Firefox 是 version 3.0,比來幹甚麼?假以時日,Chrome 總會趕得上 Firefox 吧?(Lehman Brothers 覺得要 Chrome 追到 Firefox,只要需時兩年。)而且,在 Google 的本業廣告業務上看,現在的 URL bar 又係 search bar,再加上所有在 Chrome 運行的 web apps 理論上都可被當作 keyword search 來賣廣告,收入來源大增!

Google 要郁 Firefox 也不無道理。Valleywag 這篇文章就說原本 Google+Firefox 的結盟關係慢慢褪色。Google 不再是 Firefox 的獨家 search engine,Google 不想 Firefox 坐大,便先下手為強…… 嘿!

4. Chrome 作為今後 Operating System platform 的新標準?

那是否等如 Google 不放微軟在眼內呢?又不盡然。Google 不理會 IE,因為一向 Internet 都是微軟的弱項。Google 看上的,是微軟雄霸四份一世紀的 Operating System 啊!Jansen 說蘋果想用 Safari 來演一場「木馬屠城記」,現在的 Google 就借自己是搜尋器一哥的地位用 Chrome 在每一部電腦上插旗。

而正如 keso 大哥所講,到最後,日後的應用軟件會以 web apps 的形式出現,並依據 Chrome 背後的標準來做 compatibility。這樣便會將 PC 上的 OS 架空,真正做到 cross platform。而整個主動權甚至制空權也會被 Google 奪去!到時,相信 IE 和 Firefox 一定仍繼續存在,但格式/結構上可能已焗住要大改革。 Chrome 最終是不是一哥沒有所謂,或者最終那格式是否跟足他們當初訂下的也沒有所謂,總之無論邊個搞都好都搞到人人乜都網上做,Google 就都會發大達(這畢竟才是他本來的收入來源嘛)!

當然,這個世界還是位於一個不可知的未來:要 Chrome 的插件完備(等待 Google 開放其 API?),要 Chrome 除了大部份的蟲和 performance 穩定下來,再要 Google 出埋其他 platform 的版本,再等其他 browsers developers 和 web apps developers 以此為藍本以之追隨…… 但以 Google 今時今日的財力人力物力,可能不用等太久。

5. Chrome 是為 Google 要「一統江湖」舖路?

其實說 Google 用 Chrome 來爭 PC 市場的控制權也是小看了他。未來眾多 Chrome 的 version 中,最大影響力的,可能會是在 Android(Google 的 mobile phone operating platform)的版本。到時,Google 是將 web apps 帶出 PC 世界,衝向滲透率更高的手機市場

沒錯,蘋果已用 iPhone 踏出第一步。但,Google Android 有不同價位檔次的 hardware support,有 Google Gears 的 offline 運作功能,更大路!冇 PC?唔緊要!買唔起 iPhone?Android 燕瘦環肥任揀!電話收唔到?照用!這樣一來,Google 統一世界的能力似乎是最高!咦?微軟、雅虎呢?大家已忘了他們吧?(早知這樣,早前他們不如合併了算啦?)

6. 終極一步?

但我幻想那「一統江湖」的情景還欠一步:到了大家已將所有 process、所有生活都經 Google 有關的 services 來發生(這不是妄想。現在大家不是所有東西都是經微軟 Windows 嗎?),那大家會否擔心其實 Google 是 Evil(看看原本的 EULA 吧!),會 capture 晒所有 data,然後……

有點像 Terminator 裡的 Skynet 嗎?不同的是 Google 不只是控制軍方,而是控制我們每一個人

Google Sites 初探

Google 將早前收購回來的 Jotspot 改頭換面變為 “Google Sites” 重新推出。有了 Google 這個大後盾(提供銀兩、技術支援和 Google Apps),這項服務立時變得更有實力!

我立即用自己的網名和真名登記了(如果你的名字較普通,如 Peter Paul or Mary,那就要快搶!),並立即試用。

下面左圖是前 Jotspot 的畫面。右圖是我自建的 Sites.google.com/site/ngszehin/

短評:

  1. 快!可能因為是 Google 的 server。
  2. 易用!真正的 WYSWYG!而且幾下手勢就可以嵌進 Google Apps 於版面當中。但其實 WYSWYG 在 Google 來說也不是新事。現有的服務 Google Page Creator 也已有此能力。而大家也因為對 iGoogle 的認識而不會對有服務可嵌進 Google Apps 而有太大驚喜。
  3. 其實進步的並不單是 WYSWYG 的介面和與 Google Apps 的整合,而是建構網頁時與別人分享及合作的能力。用家可以為每一個 site 訂立瀏覽和編輯的權限。
    • 如果用家想建立一個 intranet、extranet 或小圈子網站,那瀏覽權限就可以幫得上忙(Viewers)。
    • 如果是有幾個人一起參與建構、更新網站,那編輯權限就很有用(Collaborators)。
  4. 集體編輯通常會有一個問題,就是不知道誰改了甚麼。如果每個改動都要全體同意才落筆,又好像失了共同編輯的意義。為了這一點,Google Sites 有一個簡單的「追蹤改動」功能。只要在登入狀態下按 “See earlier versions”,畫面就會展示一個編輯歷史的列表。而且,每當有新的改動,系統就可自動發送電郵去提醒有份參與改動的各用家。
  5. 問題是,這追蹤改動功能只有記錄到誰在哪個時間改了,與及記下那個改動的整個版本(好讓用家可將整個 site 的內容「回帶」),但改動的細節就不會記下。以這一點來比較,一般的 wiki tools(如 WetpaintPBWiki 等)便更功能齊全(這些 wiki tools 可以續句續個人追蹤)。可以說,Google Sites 的設計並不打算招呼以討論甚至腦震盪為內容編輯模式的網站。

  6. 如果當這個是 blogging tools 也不行。因為它並不是以貼文的先後來排序,也沒有 tagging 和 RSS 等。甚至其實版面的內容並不一定要不斷更新。較多會更新的,就只有在 “Announcement” 一項裡貼的訊息。
  7. 說到尾,其實這個服務既不能全面地代替 wiki,也不可以當是 blogger tools,但卻會是一個中小企夢寐以求的網上平台。幾個兄弟夾檔開間公司,是但一個都可於任何時間於任何地點幫手更新網站。而且,公司大事、產品資料、最新報價等更可以透過版面上的 Google Apps(如 Calendar、Spreadsheet、和 YouTube 等無痛發放。如果有需要,更可做點簡單的權限設定便可以建構只有自己人才可進入的 intranet 或只有熟客有可進入的 extranet。
  8. 結論:如果這正是你的需要,那 Google Sites 就是你所想找到的東西。但如果你真的想每天貼一篇文章或做一個知識討論/共享平台的,那 blog 或 wiki 可能更適合。

以下是介紹這項服務的 YouTube 短片:

Mobile Google Search 之快感

那天拿架車去做定期檢查,出了車才發覺自己忘了車房的地址。在 PDA 上卻又找不到這車房的記錄:在 Contacts 內用人名或公司名排序都找不到,用 Windows Mobile 內的 keywords search 亦沒有結果。我甚至開始懷疑是那 search function 不懂看繁體字,還是我根本上就記錯了車房的名字?無論怎樣,沒有地址,整件事就得個桔!

找了十五分鐘都未找到;在車廂內的我急得滿頭大汗。我該怎樣做呢?以前的我會打1083查詢。但一來在行車途中要我按一字二字並不是太方便,二來我連名字對與否也不肯定,三來我已不再是「以前的我」!

現在的我又怎樣呢?我想起那 iPhone 廣告。在畫面按幾下就可連電話號碼加地圖出現在手中。我的 PDA phone Treo 當然沒有這麼強勁的功能,但起碼可以上網嘛!

我有樣學樣,在 Treo 的 Today screen 的 search bar 上打進似是而非的車房名字。即時在那 Mobile IE 上見到 Google.com/m 的搜尋結果。我要找的車房沒有網頁,但被某雜誌訪問過,而訪問稿就載於第三條連結上!一 click 落去,電話、地址全都齊晒!我立即打電話到車房去確認那電話號碼記錄的真確性。擔心是多餘的!Google 上的記錄當然冇問題。有問題的反而是原來那車房的職員搞錯了,說以為我下星期才去……

整個在手機上 google的過程讓我初次嘗到「世界就在我指頭上」的快感。我還因此而再一次繼看完那廣告後想改口說重新考慮買不買 iPhone!不過,實際的問題是,就算不計買 hardware 的錢,但用手機上網的費用也好襟計啊!唔好講咁遠,單是今次我上網搜車房一役也不知耗盡(或曰「耗突」)我多少 mobile credit 了!

另外,我又學人 download 了 Opera Mini,但裝都唔識裝……